有关MP3的记忆碎片

MP3格式的发明者德国Fraunhofer研究所”日前宣布,已经终止了MP3相关专利的授权,这就等于宣布MP3格式正式退出舞台。

对很多人来说,MP3并不是一种数字音频格式,它就是数字音乐本身。以百度为代表的搜索引擎,直接把音乐搜索叫做“MP3搜索”;很多做音乐播放器硬件的厂商,也将自己的产品叫做“MP3播放器”。很多人的PC硬盘和手机上,还存储着数GB的MP3文件。

MP3得以迅速流行有一个很关键的原因,就是它是一种没有版权管理机制的音频格式,任何人都可以复制、分发MP3文件,这也让这一音频格式生下来就处在巨大的争议和利益冲突之中。而我对MP3的最初记忆,来自一个播放软件——

Winamp

1997年,我发现人们在网上传递着一种新的音乐文件——MP3,一首完整的歌曲,只有3-4兆大小,而且音质非常好。而要播放MP3文件,就必须下载一个叫Winamp的播放器软件。

1998年,Winamp 2.0版发布,除了支持更多音频格式,以及视觉和音效插件外,还首次提供了换肤(skins)功能。我那会儿很热衷于制作并发布自己的Winamp皮肤,看到遍布全世界的Winamp爱好者下载了我做的皮肤,心里会有甜蜜的满足感。

后来换肤成了很多软件的卖点之一,连微软的Windows媒体播放器也开始支持换肤。再后来,换肤成为软件业最恶俗的趣味,没有之一。比如今天的输入法,输入效率的重要性,已经远远比不上皮肤的重要性,那些用户量最大的输入法,通常是对换肤最起劲、最无聊的输入法。

上世纪末,Winamp是音乐播放软件真正的王者。1999年,AOL收购了开发Winamp的Nullsoft。AOL是那个时代的Yahoo,它财大气粗,买下了大量最好的产品,然后堆在自己的仓库里等着它们慢慢死去。除Winamp外,AOL还在上世纪末收购了ICQ和Netscape,每一个都是划时代的产品。

有了Winamp播放器,接下来的问题是,从哪儿找MP3文件。1999年,一种P2P音乐共享服务不期而至,这就是——

Napster

Napster是由约翰·范宁和他18岁的侄子肖恩·范宁,以及19岁的西恩·帕克开发的。通过Napster,用户可以很方便地分享自己的音乐收藏,并下载别人的。到2001年,这一服务已经吸引了超过6000万用户。Napster所开创的P2P文件分享技术,被《时代》周刊评为四项最伟大的互联网技术创新之一。

Napster 2.0版

从1999年开始,在跟唱片公司长达三年的法庭争斗中,Napster基本被摧毁。不过,肖恩·范宁后来还开发了一系列产品,其中最广为人知的,应该是密友间的照片分享服务Path,2015年这一服务被一家韩国公司收购。而西恩·帕克后来则创办了社交通讯录服务Plaxo,不过更广为人知的是,2004年他加入刚刚创办的Facebook,并担任首任总裁。

MP3 CD Maker

2000年,《程序员》杂志主编李学凌曾经写过一篇文章,《到美国去,挣美元!》,向中国程序员介绍了一个靠在网上卖共享软件月入5万美元,并移民美国的程序员的故事。那位程序员名叫周奕,那个让他创富的软件名叫MP3 CD Maker,其功能就是把MP3重新刻录成一张标准CD。

《程序员》杂志2000年试刊一

这实在是一个很奇葩的软件,我们需要把CD上的歌曲转成MP3,保存在PC或者iPod上,谁需要MP3转CD呢?但这个软件平均一个月能卖掉2000多套,周奕也因此成为软件创富的典范。由于李学凌的那篇文章,世界共享软件市场上迅速出现了一支来自中国的程序员大军,而周奕本人也不得不面对一大批来自中国的MP3转CD软件的贴身竞争,以至于这个市场再也无利可图。

李学凌后来在搜狐IT做过主编,在网易做过总编,最终创办欢聚时代并成功上市,成为中国媒体人创业成功的典范。

百度MP3搜索

2002年11月,百度上线了一个音乐搜索产品——百度MP3搜索。这个产品如此成功,不少人认为,这是百度早期最重要的产品,这个产品的推出,让百度快速成为一个大众网站。

百度MP3搜索2005年首页

2007年,我和几个不同互联网公司的朋友在一家餐厅吃饭,席间他们想要测试一下自家公司在餐厅服务员中的影响力,于是询问三名服务员,平时上哪些网站,三名服务员异口同声:上百度,下歌。据说最多的时候,MP3搜索贡献了百度全站大约三成的流量。

不过百度MP3搜索一直生存在巨大的争议中,唱片公司也一直在持之以恒地对百度发起侵权诉讼。尽管在这些诉讼中,百度几乎没有败绩,但百度却有些应接不暇,而且频繁的成为被告也让品牌形象受损不少。

2006年,李开复受命组建Google中国业务时,一直对百度MP3搜索耿耿于怀,认为Google中国必须上音乐搜索,才有机会制衡百度。不过Google总部对免费音乐下载业务兴趣不大,直到2009年,李开复从Google中国离职前夕,音乐搜索业务才得以发布。Google音乐搜索是跟巨鲸音乐合作,以巨额补贴的方式,向用户提供高品质音乐下载服务。不过同一年,李彦宏却对分析师说,MP3搜索带给百度的流量和营收都在下降,已经变得越来越微不足道了。

Google中国的音乐搜索比MP3格式更早就退出了舞台,2012年,Google正式关闭了音乐搜索。

在早期,歌手Suzanne Vega的歌曲《Tom's Diner》被用来评价MP3压缩算法的优劣,因此也有人把Suzanne Vega称为“MP3之母”。

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