博海拾贝 文摘 人口6万,公司超过10万家,这个「避税天堂」是怎么炼成的?

人口6万,公司超过10万家,这个「避税天堂」是怎么炼成的?

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文|风马牛 (微信公众号:冯仑风马牛)

本杰明·富兰克林说过,人生有两件事无法避免,死亡和税收。但对于已经财富自由的一些富豪来说,人生的乐趣除了投入大笔金钱追求永生之外,还在于如何合理绕过法律,寻找一个少缴税乃至避税的完美途径。

以开曼群岛为代表的「避税天堂」就是这条完美途径中不可或缺的一环。在这个地方,政府不征收任何直接税,公司利润、资本收益、个人所得都不需要缴税。只要简单填写注册信息,就能注册一家公司,不需要办公地点,甚至不需要一个实际呆在这里的员工,这些名义上位于开曼群岛的公司就能控股千里之外的实体企业,从而合法避税。

「所赚即所得」「少缴税=多赚钱」,这样的诱惑让开曼群岛成为全球最佳公司注册地,「避税天堂」的名头随之而来。然而,从古到今税收都是国家财政收入的重要来源,也是调节贫富差距的利器,当本该用于再分配的财富沿着法律的墙根溜走,「天堂」的大门到底为谁而开?

1 谁制造了「避税天堂」

沿着开曼群岛发展离岸金融的脉络回溯,隐约能看见美元的身影在其中穿梭,那是英国衰落、美国崛起大背景下,一个连自治权都没有的殖民地的无奈自救。

二战结束后,欧洲经济陷入长达数年的萧条,曾经的工业城市大多沦为一片废墟,失业率居高不下,农业生产也停滞不前。战争掏空了大多数国家的国库,连重建交通运输设施的钱都拿不出来,再加上冷战铁幕的阻隔,东西欧粮食贸易几乎完全中断,数以百万计的难民只能住在临时营地,靠一点救济粮生活。

美国和欧洲的景象截然不同,绝佳的地理位置和参战时机让美国受到的冲击有限,反而因为战争经济而更加繁荣。为了遏制苏联,同时也为了开辟新的市场,美国决定向欧洲国家系统地提供经济援助。这份以政治目的为核心,包裹着厚厚一层美元糖衣的计划,被称作「马歇尔计划」。

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马歇尔计划使大量美元流入西欧,尤其是英国,拿到了其中高达 26% 的援助资金。与此同时,在冷战压力下,东欧国家的美元外汇也被转存到西欧国家的银行中。进入 1950 年代,受英镑危机和美国在岸金融管制的影响,大量美元持续流入欧洲,「欧洲美元」在西欧初具规模,伦敦开始大力发展金融业。

然而,这无法阻止英国国力的衰退。

1960 年代,英国殖民地纷纷独立,其中远在加勒比海的牙买加在 1962 年宣布独立,其附属开曼群岛直接归英国管辖,但英国本土尚且自顾不暇,又能为开曼群岛做些什么呢?1972 年,英国决定下放更多自治权。换言之,让开曼群岛独立谋生。

开曼群岛,一个面积仅 264 平方公里的地方,能拿得出手的只有渔业资源,从 1503 年哥伦布发现这片无人岛开始,就一直作为殖民地而存在,离开宗主国的支持,开曼群岛只能靠天吃饭。

无奈之下,开曼群岛开始模仿伦敦,试图从离岸金融中分一杯羹。可是开曼群岛没有任何金融产业基础,又如何吸引跨国资本注入呢?开曼官员绞尽脑汁,终于想到从税收入手。通过立法,开曼群岛营造了一个无比宽松的营商环境,不向公司和个人征收任何直接税,甚至不需要公司在开曼实际运营,只需要交一点钱、留下一个信箱,就能注册一家位于开曼的公司。为了和其它离岸金融市场竞争,开曼群岛还借鉴瑞士银行,设立了严格的保密措施,以保护注册企业的详细信息。

零税收的政策无异于给开曼群岛镀了一层金,不需要什么宣传,自然有公司千里迢迢揣着钞票前来注册。短短几年间,开曼群岛就吸引了上千家注册公司和信托基金,就连花旗银行也忍不住在岛上登记注册。

对于其它国家和地区而言,数百年的被殖民史是耻辱,但对于这个有史以来就从来没有独立过的地区而言,殖民塑造了它的文化、法律甚至是谋生方式——英语国家、英美体系、经济全然仰赖大国,再没有什么地方比这里让英美跨国公司安心了。

在全球化推动下,跨国企业数量骤增,开曼群岛一跃成为全球知名离岸金融中心,但比起这个文绉绉的经济学名词,人们更愿意直接一点,叫它「避税天堂」。

2 谁手握「避税天堂」入场券

2020 年 4 月 2 日,瑞幸咖啡在美国证券交易委员会自曝财务造假,数额高达 22 亿元人民币,瑞幸股价闻声崩盘,6 月 29 日停牌并退市。7 月 15 日,开曼大法院任命亚历山大·劳森(Alexander Lawson)和王咏诗(Wing Sze Tiffany Wong)作为联合清算人,促进瑞幸债务谈判和重组。

注册在开曼、上市在美国、实际运营在中国,这不是瑞幸咖啡的首创,而是许多互联网企业的共同选择。

1999 年,新浪筹谋在海外上市。然而,根据 1993 年禁止外商介入电信运营和电信增值服务的法规,信息产业部认为外商不能提供网络信息服务(ICP),但可以提供技术服务。这相当于为鼓励企业进行海外融资开了条口子。顺着这个思路,新浪把 ICP 业务剥离出来不参与上市,其余部分重组,在开曼群岛开设一家控股公司,以此作为上市主体。如此一来,新浪同时满足了中国和美国两地法律,2000 年顺利在纳斯达克上市。

这种模式被称为「新浪模式」。

此后几年,网易、搜狐、空中网、盛大、百度、分众传媒、腾讯、阿里巴巴等互联网企业借鉴新浪模式,纷纷登陆海外资本市场,在这些热门中概股背后,都有一个注册地为开曼的控股公司。2003 年 10 月 10 日,网易股价升至 70.27 美元历史高点,丁磊凭借手中股票成为中国大陆首富。仅仅 7 个月后,盛大网络上市,一举超越韩国网络游戏公司 NCSOFT 的市值,成为全球市值最高的网络游戏股,陈天桥因此挤下丁磊,成为新的中国首富。

随着中国互联网规模的发展,类似的造富故事层出不穷。2011 年 12 月底,中国网民数量达到 5.13 亿,成为全球网民数量最多的国家,很快,移动互联网浪潮呼啸而来,新一轮「开曼控股-海外上市」的造富运动开启。

而这些,只是开曼群岛超过10万家注册公司卷起的庞大资本漩涡中的极小一部分。

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从成为离岸金融中心的那天起,开曼群岛的命运就和美元息息相关。

据统计,90% 在开曼群岛注册的公司都与 2574 公里外的纽约金融市场密切相关——要么想通过开曼控股公司冲进资本市场,要么想设立开曼子公司调整会计报表,巧妙避税。当然,在美元仍然是世界货币的前提下,影响纽约金融市场,就等于影响了全球。

1970 年代,经济学家米尔顿·弗里德曼提出「股东资本主义」,他认为当股东成为企业的权力主体后,想方设法提高股价、增加股东收益成了企业运营的最高目的。为了达成这一目的,职业经理人往往会被许诺股权奖励,成为另一种形式的股东。如此一来,只要企业报表好看,就能强有力地推高股价。可想而知,避税也是降低成本、拉升利润的重要手段。

弗里德曼提出这一看法时,刚好是开曼群岛及全球其它离岸金融中心发展的开端。时隔几十年,开曼群岛的离岸金融繁荣更胜往昔,他的看法仍被不断证明。

2018 年,特斯拉巨亏 10 亿美元,但与此同时,马斯克作为 CEO,以股票期权的方式,拿到了 22.84 亿美元的收入,这一收入是特斯拉员工平均工资的 40668 倍。

苹果公司向来以绿色环保塑造自己的企业形象,然而为了规避美国的企业税收,苹果选择了与开曼群岛类似的爱尔兰开设子公司,将所有知识产权转移到爱尔兰,从而通过账目运作巧妙避税。2017 年被披露时,苹果公司已经拥有了高达 2520 亿美元的离岸现金。这一年,库克收获 1.45 亿美元年薪,是苹果员工平均年工资的 207 倍。

推高股价、攫取财富,同一个世界同一种玩法,开曼群岛像一粒暗扣将全球市场牢牢联结在一起。毕竟,不论国籍是什么,资本总有最灵敏的嗅觉。

3 活在「避税天堂」的人

那么,生活在这个全球企业趋之若鹜的「避税天堂」的人们过得怎么样?

和大多数热带海岛一样,阳光椰林、水清沙幼是开曼群岛的标配,在主岛大开曼岛上,有整个加勒比最美的海滩——七英里海滩,曾经这片海滩长达七英里,但由于海平面不断上升,如今实际长度已经缩短到了六英里。

按照开曼群岛的法律规定,这片海滩是公共财产,但当地人都知道,沙滩不远处早已建满了豪华度假村和奢侈酒店,而且它们的占地面积还在不断扩大。这仿佛是一个残酷的隐喻:在开曼,公众利益和外来资本的利益始终存在某种对抗。

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开曼群岛统计人口数量约为 6.57 万人,其中包括 100 多个民族,90% 的人使用英语。人均 GDP 约为 5.6 万美元,在加勒比海地区位列第一。由于庞大的离岸金融体系,超过 10 万家公司在开曼群岛注册,公司数量比人口还多。

没有实体产业,没有任何拿得出手的自然资源,绝大多数注册公司都是「纸上公司」,无法贡献一点点收入,开曼群岛靠什么撑起这么高的 GDP ?

答案是间接税。在开曼,「避税天堂」的美名仅仅针对那些纸上公司,虽然没有个人所得税、资本利得税、公司所得税等直接税,却有着相当高昂的间接税。比如说,开曼群岛几乎没有实体产业,大多数物资依赖进口,每件商品都会征收 5%-22% 的进口税,对汽车这种纯进口商品而言,甚至可以征收高达 100% 的进口税。

这只是开曼群岛生活成本的一小部分。在这里,双职工家庭想给孩子找个下班前的托儿所,哪怕最便宜的一种,每年也要花 6000 美元。信息时代宽带业务必不可少,但开曼的宽带费用是全世界最高的,每月需要 140 美元。如果租房,简单的一居室每月也要花 2000 美元。想在开曼买房?2020 年,平均房价接近 100 万美元。

截止 2020 年 9 月,开曼群岛居民累积了超过 500 万美元的教育贷款、7000 万美元的汽车贷款和 22 亿美元的房地产贷款,全国家庭债务占开曼群岛 GDP 的 41% 。表面看来,这一数字似乎比英国和美国的低很多。然而,如果算上外来移民的巨额财富,真正的开曼本地人要承受的压力将会比数据显示的大得多。

毕竟,这是一个法定最低时薪为 6 美元的地区,而在生活成本更低的英国本土,这个数字是 10.5 英镑(约合 14.4 美元)。

税收就像血液,维持着一个地区的正常运转, 怎么可能完全消失?「避税天堂」展现给外来企业的美好,统统建立在当地居民高昂的生活成本之上。可悲的是,开曼群岛在 1970 年代失去英国支持时,没有第二条路可走。

这一切看似是时代的馈赠,实则早已暗中标好了价格。

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从某种层面上说,开曼群岛算得上是当代社会贫富差异的一个微型景观——

在七英里海滩几步之遥的地方,富豪们享受着最美的风景,住着世界上最奢华的度假村和酒店,微软联合创始人保罗·艾伦和体育明星老虎伍兹的豪华游轮都曾长期停留在开曼群岛海岸,谷歌、苹果、宝洁、可口可乐等等改变世界的知名企业也都在这里注册了公司。

但走到七英里海滩北边,居住着长期忍受昂贵生活成本的本地人,为了孩子、车子、房子,他们很难攒下什么积蓄,畸形的税收和产业让开曼群岛也难以完全支付老人的退休金。对于很多开曼人来说,想要维持退休前的生活状态,他们得努力工作到 80 岁。

在开曼群岛,每年新增的注册公司数量比新生儿人口更多,然而这些公司只是把这里当成一个中转站或藏宝地,从未想过在此生根发芽。很少有人想起,这里曾经盛产海龟,有人叫它「龟岛」,也常有鳄鱼出没,因此被正式命名为「鳄鱼岛」(Cayman 即鳄鱼)。如今海龟和鳄鱼数量都大大减少,开曼被简化成一个充满金钱意味的单词,反复出现在跨国企业们的各式文件上。

人们总是把开曼群岛和维尔京群岛、百慕大、泽西岛等低税或零税地区合称为「避税天堂」,却忘了在这个高度资本化的世界,「天堂」的大门从不为大多数人而开。

来源:冯仑风马牛 微信号:fengluntalk

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